【遊記】南澳洲.生命起源啟示錄

澳洲是一片古老大陸,生命起源,可以從南澳探索!南澳地質歷史可追溯至8億年前,古海洋的海平面在數億年內多次升降,沉積作用持續,造就南澳一帶古老的地層。Flinders Range 是南澳最大型的山脈,連綿430公里,是典型的褶曲山脈;地殼運動產生的力量使地層受壓而大規模彎曲,甚至形成斷層;亦高低起伏的山勢。在南澳觀賞地貌神奇之處,就是與古老地層跨時空接觸,腳下地層,一躍便跨億萬年!

時空之旅可從Arkaroo Rock起步,見證南澳原住民與南澳岩石的初接觸。Arkaroo Rock色彩絢麗的砂岩,是含豐富石英的海沙沉積而成。日間猛烈日照、晚間的寒冷,熱脹冷縮,促使岩石風化,塑造麪包似的型態;來自鐵質氧化的橘紅色使岩石看來更似胡蘿蔔麪包。細心仰看,原來南澳也可看到波浪石的形態,是水與風侵蝕的痕跡。

原住民對大自然的奇想,都記載奇妙的岩石中;聘請一位原住民導賞員與你遊覽步道,述說岩畫古老的故事不會令你失望。Adynmathanha人就是當地的原住民族,相對南澳地層的歷史,這些原住民族就顯得更年青了;「短短」5,000年前,Adynmathanha人祖先就在砂岩上,畫下創造Wilpena Pound的故事。岩畫上,你能找到大蛇嗎?

Wilpena Pound 在原住民的故事中,就是由兩條大蛇形成;大蛇首尾相連,盤蜿在南澳大陸上,呈現明顯的盤地地貌。從Wilpena Visitor Centre走上Wangara Lookout步道,拾級而上至觀景台,俯瞰盤地;270度的視野,可以環視Wilpena Pound由一些整齊鋸齒狀的山勢包圍著,配合航空圖片,便可理解這是沉積岩斷開的邊緣位置;原來於古生代的造山運動,Wilpena Pound東南及西北方的地質因受擠壓摺曲而拱起及出現廣泛岩層斷裂, 風化侵蝕把拱起的岩層消耗殆盡,留下斷裂的邊緣及Wilpena Pound中央的盤地,造就如大烹鍋的奇景。

 

宏觀Wilpena Pound後,何不細味南澳大自然藝術品?Brachina Gorge Geological Trail是開宗名義的一條地質探索步道;由於地層斷裂使不同年代的地層出露,步道設計正是沿著1億2千萬年間地質年代的步伐而走;隨步拾遺,可找到灰白的石灰岩、紅霞的泥岩及粉砂岩、堅硬的石英岩。歲月流痕,有的打磨出岩石原色、有的漂染上礦物的色彩、有些破碎後出露井然的結晶體、有些則形成水磨後的鵝卵石,不妨在季節性乾旱的河道上尋找「寶石」。

難得在Brachina Gorge健行,必在鮮為人知的秘點打卡!就是全南半唯一分界地層的「金釘子」。金釘子正式名稱為「全球界線層型剖面和點位」(Global Standard Stratotype Section and Point),由國際地層委員會投票表決選出位置,以定義和識別地球各地分佈地層界線的世界標準。而Brachina Gorge的金釘子則標示了埃廸卡拉紀(6.3-5.4亿年前),即寒武紀(5.4—4.8亿年前)與前寒武紀的交界, 有極重要科學價值的全球最古老化石,你不能錯過!

 

 

海洋與南澳的故事延續到了6億3千萬年前,締造了最引人入勝的高潮。地球生命進化史中,古生物在埃廸卡拉紀留下了印記。埃廸卡拉名字源於南澳的埃廸卡拉山,歷史悠久的牧場Nilpena Station所在地,附近理想的住宿必然是Prairie Hotel。2019年4月起南澳政府就與Prairie Hotel的主人Jane and Ross Fargher簽訂合作協議,Nilpena Station牧場60,000公頃購下,並共同管理一片埃廸卡拉生物群化石地,藉著Prairie Hotel推行化石保育、教育與旅遊的活動。埃廸卡拉生物群是全球關注的地球科學課題,其珍貴之處在於牠們是地球最早出現的多細胞生物,雖然在5億4千萬年前滅絕未能繼續進化,卻為接續寒武紀生命大爆發掀起序幕。

進入埃廸卡拉的化石世界,不要擔心會古板乏味。Prairie Hotel提供了包括食宿及導賞團的套餐服務;搭乘大型四驅車穿越荒野,已經夠刺激。始見一片一片的砂岩板,如併圖般鋪滿考察地點,便知已進入了地球科學家的勝地。正狐疑古生物藏於哪裡,導賞員利用特製的泥膠,引導遊客在地上拓印出化石模版,赫然發現每一步踏在砂岩板上,盡是埃廸卡拉生物遺跡。生物中,多見是貼伏海床的軟體生物,標誌性的有狄更遜水母 (Dickinsonia)、斯普里格蠕蟲(Spriggina)、三星盤蟲(Tribrachidium),查恩盤蟲 (Charniodiscus);砂岩板上的波痕,即是海水往還推擁海床的痕跡,就與當時海洋內眾生,被風暴潮掀起陸上沉積物瞬間淹藏,直至今天讓人類見證埃廸卡拉生物與海洋的浩翰。

文:吳振楊博士、謝宇德 
圖:謝宇德

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on 十二月 10, 2019

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